Китайцы, после шумеров и египтян, были третьим народом, который стал создавать прототипы современных книг. Хотя до христианской эры сохранилось немного примеров, литературные и археологические свидетельства указывают на то, что китайцы имели письменность и, вероятно, книги, по крайней мере, еще в 1300 г. до н.э. Эти примитивные книги были сделаны из деревянных или бамбуковых полос, связанных между собой веревками. Многие такие книги были сожжены в 213 г. до н.э. императором Цинь Шихуанди, опасавшимся силы воплощенной в них традиций. Хрупкость материалов и влажный климат привели к потере других древних копий.

Однако некоторые книги все же сохранились, и они, вместе с другими книгами, созданными в тот период, составили достаточно большой объем китайской национальной библиографии, появившейся в I веке до нашей эры. Его подготовил корпус специалистов в области медицины, военного дела, философии, поэзии и астрономии. В засекреченном списке работ на дощечках и шелке упоминается 677 книг. Выживание китайских текстов обеспечивалось постоянным копированием и переписыванием, не завися от способности одного образца выдержать испытания веками.